À mesure que la demande insatiable en énergie et notre besoin sans cesse grandissant de mobilité augmentent à un rythme frénétique, il en va de même pour la demande de composés de lithium. La demande du marché des batteries au lithium pour tous types d'application confondus (appareils mobiles tels téléphones cellulaires et tablettes, vélos électriques, véhicules hybrides et 100 % électriques de même que le stockage de grandes quantités d’énergie) augmente à un rythme effréné. La Deutsche Bank estime que nous sommes à l’aube d’une nouvelle ère de l’automobile et que des « changements technologiques et réglementaires sans précédent sont à prévoir au cours des cinq prochaines années ». (Benchmark Intelligence, 1er trimestre de 2015; anglais seulement)

Nombre d’analystes, dont Jon Hykway de Stormcrow Capital, dans son rapport de mai 2015 sur le secteur du lithium (anglais seulement), reconnaît que le recours aux batteries contribuera à accroître la demande future de lithium. M. Hykway suggère que, globalement, la demande de lithium sera multipliée par plus du double d’ici 2025 par rapport aux niveaux actuels. Dans le même rapport, il fait valoir que l’offre actuelle est insuffisante en raison du fait que les producteurs de lithium sont actuellement moins nombreux que prévu. M. Hykway conclut que les prix du lithium augmenteront; en particulier, les prix du carbonate de lithium et de l’hydroxyde de lithium pour batteries augmenteront de façon marquée.

« Tesla Motors, LG Chem, Boston Power, BYD et Foxconn construisent de grandes usines de fabrication de batteries qui seront mises en exploitation au cours des trois prochaines années. Cette nouvelle offre pourrait révolutionner nos modes d’approvisionnement en énergie et de consommation d’énergie. Il pourrait s’avérer le plus important événement perturbateur du 21e siècle. L’an dernier, des cellules de batteries générant une puissance totale équivalant à 35 GWh ont été fabriquées sur la planète. Une nouvelle capacité totale de 87 GWh nécessiterait entre 70 000 et 100 000 tonnes additionnelles d’ECL [équivalent de carbonate de lithium]. À l’heure actuelle, il est impossible de répondre à cette demande d’approvisionnement et l’apport de nouveaux producteurs sera donc nécessaire. » (Benchmark Intelligence, 1er trimestre de 2015)

Jusqu’à tout récemment, nombre de producteurs privilégiaient la production de carbonate de lithium pour approvisionner le marché des batteries. La raison est fort simple : les batteries de conception courante renferment des cathodes qui utilisent cette matière première. Cependant, une nouvelle réalité point à l’horizon. « L’offre d’hydroxyde de lithium, également une matière première essentielle pour les cathodes de batteries, est plus limitée que celle du carbonate de lithium à l’heure actuelle. Il s’agit d’un produit de niche par rapport au carbonate de lithium produit en plus grande quantité. De plus, l’hydroxyde de lithium est utilisé par les grands fabricants de batteries qui doivent concurrencer l’industrie des lubrifiants industriels pour s’approvisionner en cette matière première. Par conséquent, l’offre d’hydroxyde de lithium devrait se resserrer davantage en 2015 par rapport à celle du carbonate de lithium. » (Benchmark Intelligence, 1er trimestre de 2015)

Au terme de nombreuses études de marché et en consultation avec des experts de l’industrie des quatre coins de la planète, Nemaska Lithium a pris la décision stratégique d’aller de l’avant et de faire de l’hydroxyde de lithium son produit phare. Cette décision s’est avérée la bonne, car l’industrie reconnaît aujourd’hui les avantages d’utiliser l’hydroxyde de lithium dans la fabrication des batteries par rapport au carbonate de lithium. Parmi les principaux avantages de l’hydroxyde de lithium par rapport au carbonate de lithium comme matériau de cathode, mentionnons une densité de puissance accrue (meilleure capacité de batterie), un cycle de vie prolongé et un fonctionnement plus sécuritaire.

Aujourd’hui, les prix de l’hydroxyde de lithium pour batteries varient entre 8 375 $US/t et 8 700 $US/t. En Corée et au Japon, l’hydroxyde de lithium pour batteries se vend à un prix d’entre 8 800 $US et 10 500 $US la tonne. (SignumBox, septembre 2015; anglais seulement) À la fois le Japon et la Corée sont renommés pour la qualité élevée des batteries au lithium qu’ils fabriquent. SignumBox prévoit que le prix de l’hydroxyde de lithium augmentera de façon soutenue pour atteindre 12 000 $US/t d’ici 2031.

Des chefs de file comme Tesla ont décidé de munir leurs voitures de batteries à l’hydroxyde de lithium. D’autres constructeurs automobiles optent pour des concepts à base de carbonate de lithium qui pourront facilement être convertis à l’hydroxyde de lithium ultérieurement. C’est un scénario probable étant donné que l’hydroxyde de lithium offre une densité de puissance accrue et, par conséquent, une autonomie plus grande.

« La chimie des batteries se résume à l’autonomie et à la densité de puissance. […] C’est une technologie qui change véritablement les règles du jeu. Si les batteries représentent le Saint Graal de la voiture électrique, la densité de puissance représente alors le Saint Graal des batteries […] et tout sera question des premières matières utilisées dans la fabrication. » (Benchmark Intelligence, 1er trimestre de 2015)

La commercialisation du produit de Nemaska Lithium ne pourrait se faire à un moment plus propice. Les échantillons d’hydroxyde de lithium de son usine de phase 1 seront commercialisés auprès de clients potentiels en 2016. L’objectif est de conclure des accords d’exploitation pour la plus grande mine et l’usine chimique, lesquelles pourraient entrer en production dès 2017. De toute évidence, le marché est en mesure d’accueillir un nouveau joueur, mais un nouveau joueur pourra-t-il dominer le marché? Par exemple, après avoir commercialisé une nouvelle technologie d’extraction de lithium, SQM SA est passée du statut de nouveau joueur à celui de premier producteur mondial en l’espace de moins de deux décennies.

Nemaska Lithium croit donc être en mesure d’approvisionner le marché en hydroxyde de lithium de la plus grande qualité à prix concurrentiel au moment même où la demande du marché devrait atteindre un sommet.